Estudiar cetáceos y otros mamíferos marinos es fascinante, ya que nos hace comprender la similitud entre estos animales y los seres humanos. Una nueva investigación sobre las poblaciones de orcas y el impacto de la figura de la abuela sigue confirmando esta idea. ¡Te lo contamos!

La supervivencia de las orcas aumenta en las poblaciones con abuelas

Esta es la conclusión de un estudio científico publicado en diciembre de 2019 en el prestigioso Proceedings of the National Academy of Sciences (PNAS). Pero, ¿cómo han llegado a una conclusión tan trascendental en la investigación de las orcas? ¿A qué se refieren exactamente los científicos?

El estudio de estos cetáceos parte del enigma evolutivo que sigue siendo la menopausia, un fenómeno que solo aparece en cinco especies de mamíferos: homo sapiens, calderón tropical o de aleta corta, beluga, narval y orca. ¿Existen motivos biológicos para su existencia?

En el ser humano, se ha formulado y confirmado la “hipótesis de la abuela”: las mujeres, una vez superada la edad reproductiva, juegan un papel clave en el cuidado de los nietos y favorecen tanto su supervivencia como la del grupo en su conjunto. Con este nuevo estudio, ¡esto también se aplica a las orcas!

Papel clave de las abuelas en las poblaciones de orcas - Orca

El periodo de menopausia de las orcas es el más largo tras el del propio ser humano. Si una hembra de dicha especie puede llegar a vivir más de 60 años, en el salto de los 30 a los 40 es cuando deja de ser fértil. Esto da lugar a un espacio de tiempo muy amplio en el que las abuelas también tienen una función vital en sus poblaciones.

Las orcas viven de manera familiar y matriarcal. Las abuelas que han superado su edad reproductiva, según explica el estudio, son las que se ocupan principalmente de la búsqueda de alimento y de compartirlo con el grupo. Su conocimiento del entorno, gracias a la mayor experiencia vital, cobra especial relevancia cuando escasea su presa fundamental, el salmón. En estos casos, es capaz de liderar y guiar al resto de orcas para conseguir alimento.

De esta manera, las poblaciones de orcas que tienen la figura de la abuela aumentan su esperanza de vida. Esto afecta con más fuerza a las crías, que tienen así el sustento necesario para sobrevivir, sobre todo si se tiene en cuenta la alta mortalidad en los primeros meses y años de vida de esta especie.

Papel clave de las abuelas en las poblaciones de orcas - Familia

Otro efecto de las abuelas en estos grupos es que, al poder encargarse del cuidado de los nietos, se abren más posibilidades de reproducción en las madres, ya que no deben ocupar su tiempo en la crianza.

Esta minuciosa investigación ha advertido también que, cuando las abuelas de las poblaciones aún son fértiles, estos efectos beneficiosos no aparecen y los comportamientos son similares a los grupos en los que las abuelas ya han muerto. En ambos casos, la mortalidad es más elevada y las épocas de escasez de salmón afectan de manera más profunda.

Los científicos que han realizado el estudio aún no se atreven a dar por finalizada la explicación de la aparición de la menopausia en solo algunos mamíferos, pero encuentran en estos enormes beneficios algunas de las claves de la existencia de este rasgo evolutivo.

Papel clave de las abuelas en las poblaciones de orcas - Salto

Si quieres saber más sobre el estudio publicado en Proceedings of the National Academy of Sciences (PNAS), para el cual se han recopilado datos desde 1973 y 1976 hasta el 2016 en poblaciones de orcas en las costas del Pacífico del Estado de Washington (EE.UU.) y Canadá, puedes leerlo al completo y encontrar sus anexos aquí.

¿A ti también te parecen fascinantes estos descubrimientos? En IDEA tienes la oportunidad de estudiar Cetáceos y otros mamíferos marinos, adentrarte más en su conocimiento y dar el salto para trabajar con ellos como auxiliar en zoológicos, parques acuáticos o centros de investigación marina.

¡Ponte en contacto con nosotros y te enviaremos toda la información!

Deja un comentario

Tu dirección de correo electrónico no será publicada. Los campos obligatorios están marcados con *